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Un problema muy importante que puede surgir en un avión es la presencia de un fuego a bordo; el peligro es mayor debido al reducido espacio y al poco tiempo que tenemos los tripulantes para intervenir antes de que se vuelva un problema mayor. En éste post daré a conocer las generalidades del fuego, y como actuar para sofocarlo, dependiendo de la situación y el lugar en que se produzca.

Entendamos primero que el fuego es la oxidación rápida de un material comburente con desprendimiento de energía en forma de luz y calor.

Para que exista un fuego es necesaria la presencia de tres elementos:

1) Materia combustible.
2) Comburente (Oxígeno del aire)
3) Fuente de calor.
– CLASIFICACIÓN INTERNACIONAL DE FUEGOS
*Clase A: Sólidos inflamables (papel, madera, tela, etc.)
*Clase B: Líquidos inflamables (gasolina, pintura, grasa, etc.)
*Clase C: Eléctricos
*Clase D: Metálicos (aluminio, zinc, etc.)
El fuego a bordo se considera la emergencia más importante, debido al espacio muy reducido que existe en las aeronaves, a los miles de metros de cables presentes detrás de los paneles, a la inflamabilidad de algunos de los materiales a bordo y, sobre todo, la imposibilidad de salir inmediatamente de la aeronave, si el fuego se presenta estando en vuelo.
Ejemplo de Fuego a Bordo de una Aeronave: British Airtours era una aerolinea subsidiada de la British Airways, servía como aerolinea de bajo costo para viajes regionales y algunos internacionales de corto y mediano alcance. El 22 de Agosto de 1985, está listo para el despegue el vuelo 28M de British Airtours. Su destino es el aeropuerto internacional de Corfú, en la isla del mismo nombre en Grecia, el aparato que efectuará este vuelo sin escalas es el popular Boeing 737 en version 737-236/Adv.
A bordo van 131 pasajeros y con ellos 4 sobrecargos, al frente de los mandos está el capitan Peter Terrington y lo acompaña el primer oficial Brian Love.
A las 06:11 hora local el vuelo 28M es autorizado a partir a Grecia por la pista 24, pista que es larga, así pues los pilotos echan adelante los aceleradores y el 737 comienza a correr por la pista, el aparato corre, se acerca el momento del despegue y entonces se oyó una explosión, en cabina de mandos el capitan Terrington y el primer oficial Love oyeron aquello, y pensando que quizá un neumático hubiese reventado ambos pilotos empiezan las maniobras de frenado y aplicación de reversores para detener al avion, aún habia pista por delante, por eso se decidieron a abortar el despegue y de inmediato avisan a la torre de control que abortaban el despegue y que estaban regresando a la terminal.Dentro de la seccion de pasajeros habia miedo y confusion, alguien que estaba sentado a la izquierda y con vista al motor de ese lado echó una mirada y lo que vió le paralizó la vida, el motor izquiero o número 1 estaba en llamas, salía un chorro de fuego como si fuera un lanzallamas.
Esto en cabina de mandos no se vé, pues los motores quedan ocultos a la vista de los pilotos, pero no tardaron en darse cuenta al sonar las alarmas de fuego en el motor número 1,  uno de los operadores de la torre de control notó esto y llamó por radio a los pilotos avisando de que tenian un incendio en su motor, ante esto el capitan Terrington decide salirse de la pista y entrar en un callejón de taxi que sirve a los aviones para ir a la terminal, allí se desvia y se queda estacionado en espera de los equipos de rescate que yá iban a toda máquina a sofocar el incendio.

Los sobrecargos se pusieron a trabajar en esta situación y se dieron cuenta de que las cosas iban para mal, el 737 que operaban tenia cuatro salidas, dos atrás y dos adelante, las de atrás estaban envueltas en llamas enormes, así que la única opción eran las salidas delanteras, la gente estaba aterrada, y lo que era peor, estaba entrando humo al avion.

Uno de los sobercargos varones trató de abrir una de las puertas delanteras y no podia, estaba trabada, los pasajeros estaban atrapados y ahora sólo habia una puerta de salida, entre tanto los bomberos llegaron a sofocar las llamas echando espuma al aparato y a la única puerta que estaba abierta para la evacuación, aquello era un cáos.

Los pasajeros logran salir del aparato pero pronto se dan cuenta los sobrecargos que esos que habian salido no eran todos, y una sobrecargo, Joanna Toff, con gran riesgo de su vida, se mete al avion que en ese momento parecía boca de lobo por lo negra que estaba a causa del humo, halló algunos que se habian quedado casi desmayados, los echa afuera y volvió una vez más, yá no pudo ver más a causa del sofocante humo, debió regresar a la puerta y salir de ese infierno.

Cuando por fin los bomberos entran al avion y notan que aún hay muchos pasajeros a bordo y están inconcientes, tratan de revivirlos, pero no pueden, descubren que habian muerto por los efectos de los gases letales del humo que respiraron, se hace el recuento de las víctimas fatales, son 53 de los pasajeros y 2 de los sobrecargos, 55 en total.
¿La causa del siniestro? Fuego en uno de los motores en tierra.

La prioridad en caso de fuego a bordo es apagarlo inmediatamente.
– ACCIONES INMEDIATAS EN CASO DE FUEGO
1) Identificar la fuente y la clase de fuego.
2) Atacar al fuego, utilizando el material adecuado.
3) Avisar al capitán.
– PROCEDIMIENTO GENERAL PARA COMBATIR AL FUEGO.

Ya conocemos el procedimiento general para cualquier fuego, vamos a especificar diferentes actuaciones, en caso de ciertos tipos de fuegos, o fuegos que se dan en algunas partes concretas del avión.
– FUEGO EN EL SANITARIO. Antes de comenzar hay que palpar con el dorso de la mano la puerta del baño e identificar:
A) Si la puerta del sanitario está fría:
> Preparar extintores, el equipo protector para evitar inhalar humo y guantes.

> Entrar al sanitario y localizar el tipo de fuego y la fuente del mismo.

> Si el fuego no se ha producido en el basurero del sanitario, ponerse el equipo protector y descargar el extintor a la base del fuego.

> Si el fuego se ha producido en el área debajo del grifo: abrir el compartimento con mucha atención y descargar el extintor a la base del fuego.

> Si el fuego se ha producido detrás de un panel: abrir el panel y descargar el extintor a la base del fuego. Para buscar un fuego detrás de un panel, buscar la zona más caliente utilizando el dorso de la mano.

> Vigilar la zona.
B) Si la puerta del sanitario está caliente:
> Preparar extintores, guantes y ponerse el equipo de protección.

> Abrir la puerta del lavabo, agacharse y protegerse detrás de la misma.

> Introducir la boquilla del extintor, descargar completamente y cerrar la puerta inmediatamente.

> Repetir la operación si es necesario con otro extintor.

> Con el fin de prevenir el escape de humo, utilizar ropa adicional (frazadas, cortinas, etc.), poniéndola fuera de la puerta, en el suelo, sin entorpecer la ruta de evacuación.

> Vigilar la zona.

> Cuando el fuego esté apagado y se disipe el humo, bloquear el lavabo y chequear periódicamente verificando que el fuego no se reinicie.
– FUEGO EN EL GALLEY.
Por experiencia propia, puedo decir que el fuego en un galley debe combatirse en base a lo siguiente:
> Desconectar interruptores del panel del galley.

> Atacar el fugo utilizando el material apto (extintor, guantes, etc.)

> Informar a la encargada de vuelo y al Comandante de la aeronave de la intensidad y gravedad del mismo.
> No descuidar el área ya que podría reiniciarse el fuego.
> Reubicar a los pasajeros, alejándolos del fuego.

– FUEGO EN UN HORNO.

> Cerrar la puerta del horno (si es que se encuentra abierta) para no alimentar con oxígeno el fuego.

> Desconectar todos los interruptores de todo el galley.

> Preparar el equipo necesario para combatirlo y evitar inhalar el humo.

> Abrir la puerta del horno unos pocos centímetros y acercar el extintor.

> Descargar todo el contenido del extintor.

> Cerrar inmediatamente la puerta del horno.

> Repetir si es necesario y mantener vigilada el área.
– HUMO EN CABINA

> Informar al Capitán (fuente, color, olor y cantidad y reacción de los pasajeros)

> Utilizar el equipo de protección.

> Solicitar apoyo de los demás tripulantes.

> Si el humo es intenso, gritar a los pasajeros: “AGÁCHENSE Y TÁPENSE NARIZ Y BOCA” “GET DOWN AND COVER YOUR NOSE AND MOUTH”

> Mantener comunicación cn el Capitán y seguir instrucciones.

> Cerrar las tomas de aire de los paneles de servicio de los pasajeros.
– HUMO EN EL AIRE ACONDICIONADO

A) Si el humo es negro:

> Avisar al Comandante.

> Utilizar el equipo de protección.

> Cerrar las tomas de aire de la cabina de pasajeros.

> Simultáneamente gritar a los pasajeros: “AGÁCHENSE Y TÁPENSE NARIZ Y BOCA” “GET DOWN AND COVER YOUR NOSE AND MOUTH”

> Mantener comunicación con el Capitán y seguir sus instrucciones.
B) Si el humo es blanco:

> Comprobar con el Capitán que se trata de la puesta en marcha del aire y si ésto es normal.

> Comunicar al pasaje para su tranquilidad.
> Mantenerse alerta en caso de que el humo cambie de color, intensidad, olor y origen.
Ejemplo de Fuego a Bordo de una Aeronave: El vuelo 111 de SwissAir. El 2 de Septiembre de 1998 a las 20:18 hora de la Costa Este un McDonnell Douglas MD-11 con matricula HB-IWF de la compañia suiza Swissair despegó del aeropuerto internacional Johnn F. Kennedy de Nueva York para un viaje trasatlantico hacia el aeropuerto internacional de Cointrin, en Ginebra, en Suiza. Alos mandos estaba el capitan Urs Zimmermann y como primer oficial iba Stephan Loewe, a bordo estaban 215 pasajeros y 12 sobrecargos.Swissair estaba catalogada como de las mejores aerolíneas del mundo y sus pilotos tenian los estandares mejor calificados, era tanta la fama que tenia que los funcionarios de la Organizacion de las Naciones Unidas (ONU) la tenian como aerolinea extraoficial, casi siempre viajaban por sus aviones funcionarios de todas las dependencias de la ONU ademas de grandes investigadores, cientificos y altos ejecutivos de las grandes empresas mundiales.

Volaban ya sobre el Oceano Atlantico cuando a las 22:10 hora del Atlantico se detectó humo en la cabina de pilotos; los pilotos pensaron que tal vez fuera un mal funcionamiento del sistema de aire acondicionado, asi que deciden esperar a ver qué pasaba, y a las 22:14 el humo ya era mas que evidente, asi que el capitan Zimmermann envia una llamada internacional de advertencia de problemas a bordo, usando el código pan pan pan, este código advierte de problemas pero sin peligro inmediato, y pide un aeropuerto para posible aterrizaje forzoso, asi que el control aereo de Moncton, Nueva Brunswick., les indica que vayan al aeropuerto internacional Logan en Boston, Massachusetts., pero el capitan decide ir a uno que ya conocia y que estaba por la zona, el de Halifax, Nueva Escocia.
Para entonces el humo en la cabina de mandos ya era espeso y los pilotos se colocan las mascaras de oxigeno y empiezan el regreso a Halifax sin imaginarse que en las entrañas de la seccion delantera se habia destadado un incendio que consumia la cableria y los aislantes provocando humo altamente toxico.
Mientras tanto los pilotos empezaron los protocolos para aterrizajes de emergencia de acuerdo a las politicas de Swissair, pero eso por desgracia supuso una pérdida de tiempo por que el fuego dentro de los paneles sellados estaba avanzando, a las 22:20 informaron al controlador aereo de Moncton que estaban por arrojar combustible para evitar un accidente mayor, a las 22:24 declararon la señal que nadie quiere oir por radio, el siempre temible mayday mayday, la situacion estaba empeorando, los pasajeros no lo sabian porque el humo no habia pasado a la seccion de pasajeros.

La situacion se agravó cuando las llamas emergen de los paneles sellados de la parte posterior de la cabina de pilotos y los pilotos vuelven a enviar la señal de mayday mayday diciendo que las cosas se ponian de mal en peor, ya habian perdido el sistema de piloto automatico y poco a poco los demas sistemas estaban perdiendose, el capitan Zimmermann se levantó de su asiento y usando un extintor trató de combatir el fuego, pero tanto los quimicos del extintor como los letales humos toxicos de incendio acabaron por desmayarlo, el copiloto Loew de pronto se quedó solo para dirigir al imenso MD-11 y ya para ese momento las comunicaciones entre la cabina y el control aereo se habia perdido a causa del incendio.El avion estaba cayendo sin remedio cerca de una poblacion costera llamada Peggys Cove, a las 22:31 ya sin control el pesado avion se estrelló en el mar con una fuerza de 350 veces la fuerza de gravedad, tan bestial fue el impacto que los sismografos de Halifax y Moncton detectaron el devastador impacto.

Luego de varios meses de busqueda, se encontraron con el elemento que buscaban, era un cable de la seccion de cabina de mandos que alimentaba a los sistemas de entretenimiento personalizado, se veia a las claras que tenia aspecto quemado, el voltaje que soportó debio ser demasiado y acabó por hacer corto circuito, pero tambien hallaron algo sorprendente, el aislante termoacustico tambien era culpable, era el tereftalato de polietileno, conocido por su nombre comercial de Mylar, se suponia que ese aislante fabricado por la DuPont era de alta calidad y que podia someterse a un incendio pero que podia retardarlo, pero resultó que despues de todo no era asi, y no solo el vuelo 111, sino todos los aviones de la Swissair, y literalmente de todo el mundo estaban revestidos de ese material altamente peligroso.
Las investigaciones se dieron por concluidas en 2003 y se determinó que la causa fue un cortocircuito en los cables que alimentaban los sistemas de entretenimiento personalizado ademas de que los recubrimientos aislantes no eran anti-inflamables, los familiares de las victimas emprendieron demandas contra Swissair y DuPont, por desgracia un tribulan federal estadounidense desestimó esas demandas en 2002, tuvieron que conformarse con las indemnizaciones que Swissair les propuso desde un principio.

La aerolinea ya arrastraba problemas financieros antes de la tragedia y al pagar las indemnizaciones se quedó en bancarrota, la cual fue declarada en Octubre de 2001, posteriormente la aerolinea acabó por desaparecer para dar paso a la actual Swiss International Airlines.

Contrariamente a lo que hemos visto en la tele o en las películas, el fuego sólo no nos mata, sino que los gases tóxicos y el pánico lo que realmente causa muchas muertes durante un incendio a bordo de una aeronave. Por éso, quiero recalcar que es muy importante que, tanto tripulantes como pasajeros, debemos saber lo serio y lo peligroso que es un incendio, pero que es posible sobrevivir a él. El pánico es contagioso, puede alcanzarnos y es casi irreversible, así que lo primero que debemos recordar como tripulantes, es mantener la calma y localizar nuestro equipo de emergencia y los procedimientos a seguir para evitar que ésta y cualquier otra situación se agrave.
Si estamos viajando como pasajeros, de igual forma deberemos mantener la calma y seguir absolutamente todas las instrucciones de los y las sobrecargos para lograr controlar la situación y mantenerse con vida y a salvo.
Les he dado los parámetros generales sobre los peligros de un fuego a bordo de las aeronaves, pero, lo mejor que se puede hacer para evitar vivirlo, es provocarlo. Evitemos (tripulantes y pasajeros) actuar de manera negligente y llevemos el vuelo con total seguridad.
Ejemplo de Fuego a Bordo de una Aeronave: El vuelo 120 de China Airlines. El avión aterrizó de manera normal a las 10:26 a.m. hora local, y carreteó hasta el hangar. Los operarios en tierra notaron humo saliendo del motor 2 al tiempo en el que el piloto apagaba dicho motor. Informado de la situación por los controladores aéreos, el piloto ordenó una evacuación de emergencia. Todos los pasajeros y tripulantes lograron abandonar la aeronave de manera segura usando los toboganes de las salidas de emergencia. El piloto y el copiloto abandonaron la aeronave en último lugar, usando las ventanas de la cabina de mando. Poco después de que la aeronave fuese completamente evacuada, el motor 1 y los tanques de combustible del ala explotaron e iniciaron un incendio que destruyó por completo el avión. Un comunicado por parte de la aerolínea confirmó que todos los pasajeros y tripulantes evacuaron de manera segura. El hecho dejo 4 heridos; un hombre de 57 años con problemas de hipertensión, una niña de 8 años que se golpeó tras caer del tobogán, un miembro del aeropuerto herido durante la evacuación y una sobrecargo que cayó al suelo al explotar la aeronave.
La investigación se centró en la posibilidad de un escape de combustible hubiera sido el causante de la emergencia. En una conferencia de prensa, los investigadores dieron a conocer que una pieza del dispositivo hipersustentador perforó el tanque de combustible del ala derecha, creando un pequeño agujero de 2 a 3 centimetros de diámetro.