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Siempre que un avión sobrevuele en agua, debemos tener la conciencia de que debemos estar instruídos, tanto pasajeros como tripulantes, del riesgo mínimo, pero que existe que una aeronave acabe en el agua.

En 1970, un DC-9 de la aerolínea National Airways, con 63 pasajeros y unatripulación conformada por pilotos holandeses y sobrecargos americanos, tuvo que amerizar debibo a varios factores, tanto humanos como climáticos.

El avión despegó de Nueva York a las 11 a.m., con destino a Saint Maerten. Durante el trayecto encontraron mal tiempo por lo que se vieron obligados a volar a una altitud menor, ocasionando mayor gasto de combustible, Próximos a su destino, les notifican que el aeropuerto se encuentra c errado por malas condiciones meteorológicas, por lo que deciden regresar al aeropuerto de San Juan, ya que éste era su aeropuerto alterno. En el trayecto, el capitán es informado que Saint Maerten ya se encuentra despejado y que pueden regresar, pero durante la aproximación, se vuelve a cerrar, teniendo que dirigirse al aeropuerto alterno. El avión se declara en emergencia porque se ha quedado sin combustible a las 14:46 hrs. y finalmente ameriza a las 15:35 hrs. Únicamente 35 pasajeros y 4 tripulantes viven.

En el impacto, una sobrecargo fué sorprendida parada en el pasillo mientras aún instruía a los pasajeros de cómo usar el chaleco; la tripulante murió instantáneamente. Los sobrecargos sentados en la parte trasera sacaron, previa al impacto, una de las cinco lanchas que llevaba a bordo la aeronave; ésta lancha quedó atrapada en el galley posterior en el momento del impacto con el agua. Los sobrecargos tomaron asiento, aunque no tuvieron tiempo de abrocharse su cinturón y su arnés de seguridad, ya que nunca recibieron la señal de impacto ni señal de evacuación, porque, erróneamente, los pilotos asumieron que al activar las luces de emergencia, la tripulación de cabina lo interpretarían como la señal de impacto.

Los pasajeros no fueron instruídos en la operación de las salidas de emergencia ni de las ventanillas ni de la forma de protegerse para el impacto; evacuaron la aeronave como pudieron, arrojándose al mar sin hacer uso de las cuatro lanchas restantes.

El rescate demoró aproximadamente 30 minutos, el avión se hundió 10 minutos después de haberse impactado contra el agua.

En éste primer ditching se cometieron muchos errores, podemos y debemos aprender de ellos, conociendo los procedimientos adecuados para este tipo de situaciones.

Un amerizaje es el acto deliberado de poner la aeronave sobre el agua, con el propósito de abandonarla. Es un hecho premeditado y llevado a cabo con el conocimiento de que la ejecución del aterrizaje en agua es posible y así, poder usar las mejores alternativas de escape, superviviencia y rescate.

Ésta situación premeditada generalmente ocurre durante el vuelo (en altitud de crucero) y en la mayoría de los casos, es el eslabón final de una serie de fallas mecánicas mayores, que determinarán si la continuación del vuelo es posible.

El amerizaje ocurre en mar abierto, no hay tierra cerca y el tiempo de rescate es bueno, generalmente, de 24 a 48 horas posteriores al impacto.

La prioridad en el amerizaje es la evacuación expedita y uso de los recursos a bordo de la aeronave.

Ahora bien, un acuatizaje es un acto imprevisto, súbito; no hay tiempo para instruir a los pasajeros y generalmente se presenta en despegues o en aterrizajes, por lo que ocurre cerca de los aeropuertos o de tierra. El tiempo de rescate es rápido, probablemente dentro de los primeros minutos después del impacto. Se tiene como prioridad el uso de los medios de flotación, como los cojines flotadores y toboganes lancha, para la supervivencia.

Al asignar una categoría al equipo de flotación, queda de la siguiente manera:

  • Bueno: Es quél que permite flotar en el agua, es decir, los cojines flotadores.
  • Muy Bueno: Es aquél que ademas de permitirnos flotar en el agua, nos permite tener las manos libres, éstos son los chalecos salvavidas.
  • Ideal: Es el que nos mantendrá secos y fuera del agua, éstos son las lanchas y los toboganes lancha.

Por disposiciones de la Agencia Federal de Aviación (F.A.A), las lanchas deberán ir a bordo de toda aeronave que se aleje 120 minutos de la costa. La D.G.A.C. indica que son obligatorias en los vuelos que se alejen más de 90 minutos de tierra.

La demostración del equipo de flotación debe darse en todos los vuelos que se alejen de la costa 30 minutos.

Una vez que se sobrevive al impacto y se ha evacuado la aeronave, el siguiente reto es el de sobrevivir a los elementos. Éste pudiera ser el objetivo más simple de todos, sin embargo, no debemos confiarnos ya que un error puede ser mortal.

Existen innumerables retos físicos y mentales que son necesarios superar para mantener la vida. Esto incluye la habilidad para trabajar en condiciones inusuales y adversas; es necesario conocer y tuilizar todos los recursos disponibles y tener cuidado con los factores humamos que envuelven la superviviencia. Las acciones inmediatas incluyen:

  1. Alejarse del avión y de cualquier parte metálica. Pero mantenerse a una distancia prudente de la misma, ya que los esfuerzos por rescatar sobrevivientes serán dirigidos hacia ésa zona.
  2. Búsqueda de supervivientes. Reunirse en un grupo tan grande como sea posible y contar a los sobrevivientes. Algunos podrían estar inconscientes o heridos, por lo que debemos aplicar primeros auxilios.
  3. Hacer un inventario del material disponible, tales como botiquines, agua, víveres, lámparas, etc.

La regla principal es no mojarse o, si ya se está mojado, tomar las precauciones necesarias para evitar entrar en hipotermia y también hay otros factores que ponen en peligro la supervivencia, tales como la deshidratación, el hambre, mareos, insolación, fatiga, pánico, quemaduras solares, entre otras.

Responsabilidad de los tripulantes durante la evacuación. Mantener la calma para poder aplicar adecuadamente lois procedimientos de emergencia, de ésta manera se tiene el control de la situación y el nivel de ansiedad de los demás logrará disminuir; así como también dar instrucciones claras y precisas manteniendo un todo de voz autoritario y evitar las confrontaciones entre los sobrevivientes.

Nunca debemos reingresar a la aeronave, bajo ninguna circunstancia y en medida de lo posible, hay qué evitar que los pasajeros intenten lo mismo. Para ello, debemos contarlos y reunirlos a una distancia segura de la aeronave y proporcinarles todo el apoyo físico y sicológico posible.

Es muy importante recalcar que las situaciones y procedimientos aquí expuestos son imaginados en circunstancias ideales, es decir, que la aeronave quedará intacta al momento del impacto, que quedará en una posición adecuada, que no habrá oleaje fuerte, o que ho habrá fuego , que todas las salidas quedarán operables, etc. Pero es posible que éstas condiciones NO existan o no se presenten en el momento del impacto contra el agua. Por ello y debido a que es casi imposible enumerar todos y cada uno de los detalles que pueden presentarse, ya que cada incidente tiene sus muy particulares características.

Todos éstos procedimientos son expuestos como conocimiento general general. Pero los y las sobrecargos debemos estar preparados siempre para improvisar en caso de ser necesario.

Tomar la iniciativa y usar nuestro buen juicio son parte integral de nuestros deberes como sobrecargos.