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El día 26 de septiembre de 1966, la modesta aerolínea regional West Coast Airlines, con sede en Seattle, Washington, adquirió un DC-9 con matrícula N9101 y capacidad para 75 pasajeros por $3 millones de dólares. En el momento de su accidente, el día 1º. De octubre de ése año, había volado tan sólo 164 horas y 10 minutos.

El vuelo 956 de West Coast Airlines se impactó el día 1 de octubre de 1966, aproximadamente a 8,9 km  al sur de Wemme, Oregon, Estados Unidos de Norteamérica . Los 18 ocupantes (13 pasajeros y 5 tripulantes) de la recién adquirida aeronave fallecieron aquél día primero de mes, cuando el avión se impactó en una sección despoblada del Bosque Nacional de Mount Hood, en Oregon.

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¿Qué fue lo que pasó con el vuelo 956 de WCA?

La Junta nacional de Seguridad en el Transporte (National Transportation Safety Board, por sus siglas en inglés) no encontró fallo alguno en la estructura de la aeronave; ni halló indicios de incendio ni explosión. Y aunque los registros de voz y de vuelo fueron recuperados, solamente éste último fué de utilidad para emitir el informe posterior sobre la investigación accidente.

La causa específica que originó el accidente nunca fue determinada por la Junta en ése entonces ni aún ahora, sin embargo, en el reporte enumeraron las siguientes conclusiones:

  1. El WCA 956 cubría la ruta SFO – EUG – PDX – SEA. La aeronave estaba en condiciones óptimas para la operación y los pilotos prepararon debidamente su plan de vuelo.

  2. No hubo fallo mecánico de la aeronave, sus sistemas, centrales eléctricas o componentes.

  3. El vuelo fue autorizado y asignado a volar por instrumentos a una altitud de 12,000 ft.

  4. El avión se voló con el piloto automático. A las 20:04 hrs. el WCA fué informado por Centro Seattle para descender a 9,000 ft.

  5. Aproximadamente un minuto después recibió el aviso de que la pista 28R estaba en uso en el aeropuerto internacional de Portland. Después se perdió contacto con la aeronave.

  6. Una subida abrupta se inició dos segundos antes del impacto, posteriormente presentó un brusco descenso causado por motivos que nunca fueron esclarecidos.

La aeronave se destruyó al impacto y posterior incendio. Al momento de la desaparición del avión había lluvia.

La causa probable, según William Lamb, encargado de la investigación, fue “el descenso de la aeronave por debajo de su límite de la autorización, y por debajo de la de sus alrededores.”

Aún con los datos recabados por la Junta, jamás se determinó la causa real de dicho descenso que desembocó en el impacto del DC-9, que fue integrado a la flota de la aerolínea fundada en 1941, que incluía un DC-3, un Fairchild F-27, un Piper Aztec y un Piper Navajo PA-31.

A las 20:15 hrs., cuando Centro Seattle perdió contacto con el vuelo, se enviaron dos aviones (un F-106 McChord, con base al este de Tacoma, Washington, y un HU- 16 Albatros de la base aérea de Portland) en comisión de búsqueda y rescate del vuelo WCA-956 durante la noche, extrañamente, sin éxito.

Al día siguiente, por la tarde, se hallaron los restos del vuelo West Coast Airlines 956 en la vertiente oriental de la cordillera del Bosque Nacional de Mount Hood, siendo éste la primera pérdida de un DC-9 en la historia.

Después de otro desafortunado accidente aéreo en 1967, la aerolínea desapareció en 1968

A 50 años de la tragedia, y sin informe oficial de la misma, honramos la memoria de los tripulantes y pasajeros que perdieron la vida ése 1 de octubre de 1966.

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